Diseases & Conditions

Narcolepsia

¿Qué es la narcolepsia?

La narcolepsia es un trastorno neurológico que afecta el control entre el sueño y la vigilia. La gente que sufre de narcolepsia experimentan somnolencia excesiva durante el día y episodios incontrolables en los que se duerme durante el día aunque haya dormido bien durante la noche. Estos "ataques" repentinos de sueño pueden ocurrir durante cualquier tipo de actividad y a cualquier hora del día.

¿Quién contrae narcolepsia?

Aproximadamente 1 de cada 2,000 americanos tiene narcolepsia. El riesgo de desarrollar narcolepsia es mayor si tus familiares de primer grado (ej, padres, hermanos, descendientes) sufren de narcolepsia. La narcolepsia puede ocurrir en gente de cualquier edad, pero el primer signo de sueño durante el día suele empezar en los años de adolescencia o cuando llegas a los veinte. En muchos casos, la narcolepsia está sin diagnosticar, y por ello, sin tratar.

¿Qué causa la narcolepsia?

Los científicos han descubierto que los animales y humanos que sufren de narcolepsia tienen una pérdida de neuropéptidos en el cerebro llamado hipocretina. Esta deficiencia hace borrosos los límites entre el sueño y la vigilia, lo que está detrás de muchos de los síntomas de la narcolepsia. Según los expertos, es posible que la narcolepsia implique múltiples factores que interactúan causando disfunción neurológica y disturbios en el sueño REM (una fase del ciclo del sueño que se caracteriza por "movimientos rápidos de los ojos").

¿Cuáles son los síntomas de la narcolepsia?

Los síntomas de la narcolepsia incluyen:

  • Excesivo sueño durante el día (EDS) – Casi todos los pacientes con narcolepsia experimentan este síntoma. En general, EDS interfiere con las actividades normales (trabajo, escuela, etc) diariamente, hayan dormido los pacientes suficiente durante la noche o no. La gente que sufre de EDS se queja de una mente turbia, falta de energía y concentración, lapsos de la memoria, disposición deprimida, o agotamiento extremo.
  • Cataplexia (cataplejía) – Este síntoma consiste pérdida repentina de tono muscular que lleva a sentirse débil y perder el control voluntario de los músculos. El tono muscular se pierde como reacción a emociones fuertes, como la risa, bromas, sorpresas, o enfados. Los ataques pueden ocurrir en cualquier momento durante los periodos en los que estas despierto. La severidad de los ataques oscila entre un fallo leve de las rodillas o flojeo de la mandíbula a una parálisis total y colapso. La cataplexia suele durar de unos segundos hasta varios minutos. La frecuencia de los ataques varía de unos pocos en toda tu vida hasta muchos al día. La cataplexia ocurre en al menos el 60% de la gente que sufre de narcolepsia.
  • Perturbación del sueño nocturno – Este síntoma ocurre en el 60% al 90% de los pacientes. Se despiertan frecuentemente pero por lo general de manera muy breve, y el paciente a menudo no se da cuenta de que ha pasado.
  • Parálisis del sueño – Este síntoma implica la inhabilidad temporal para moverse o hablar mientras te estás durmiendo o te estás despertando. A menudo hay una sensación de no poder respirar, que puede ser espantoso. Los episodios de parálisis del sueño se suelen resolver en pocos minutos y aproximadamente el 60 por ciento de la gente que sufre de narcolepsia los experimentan.
  • Alucinaciones – Normalmente estas experiencias ilusorias son intensas y frecuentemente espantosas. Las alucinaciones ocurren al dormirse o al despertarse. Algunos ejemplos incluyen sensaciones de levitación y sensaciones de que alguna persona o cosa que no es real te está tocando. Las alucinaciones de este tipo ocurren en aproximadamente el 60 por ciento de pacientes con narcolepsia. Las alucinaciones se llaman alucinaciones hipnogógicas cuando acorren al dormirte y alucinaciones hipnopómpicas cuando ocurren mientras te estás despertando.

¿Cómo se diagnostica la narcolepsia?

La narcolepsia se diagnostica después de hacer un historial médico y del sueño completos, un examen físico completo, y unas pruebas del sueño (que se hace en los centros de trastornos del sueño).

Hay dos pruebas que se consideran esenciales para confirmar un diagnóstico de narcolepsia que son el polisomnograma (PSG) y la prueba de latencia múltiple del sueño (MSLT). El PSG es una prueba que se hace durante la noche que consiste en tomar múltiples mediciones continuas mientas que el paciente está dormido para documentar las anormalidades en el ciclo del sueño. Un PSG puede ayudar a revelar las anormalidades en el ciclo REM del sueño que se ven comúnmente en los pacientes con narcolepsia, y así eliminar las posibilidades de que los síntomas del paciente sean resultado de otro trastorno. La mayoría de los pacientes con narcolepsia muestran interrupciones en los modelos normales de sueño, con frecuentes despertares.

La MSLT se realiza durante el día para medir la tendencia del paciente a dormirse y para determinar si hay elementos aislados del sueño REM que se entrometen en momentos inapropiados en las horas de vela. Como parte de la prueba, se le pide al paciente que tome cinco siestas cortas, normalmente se programan cada dos horas. Los pacientes con narcolepsia se suelen quedar dormidos a cada oportunidad. También llegan rápido al ciclo de sueño REM, también llamados periodos REM de comienzo del sueño (SOREMP’s por sus siglas en inglés). Siempre que sea posible se deben de discontinuar los medicamentos que reducen la cantidad de sueño REM, como agentes que fomentan estar despierto y los antidepresivos, durante al menos dos semanas antes de las pruebas.

¿Cómo se trata la narcolepsia?

El tratamiento de la narcolepsia tiene como meta el mejorar el estado de alerta o vigilia durante el momento del día que se desea, basado en las necesidades del individuo y su estilo de vida. La gente que sufre de narcolepsia debe de maximizar la calidad y cantidad de sueño adhiriéndose a las siguientes practicas:

  • Mantén un horario normal de sueño – vigilia
  • Evita pérdida de sueño intencional, como quedarse despierto tarde durante los fines de semana
  • Evita el alcohol y otros depresivos del sistema nervioso central
  • Si es posible, modifica tus horarios de trabajo y escuela, como evitando clases temprano a la mañana
  • Toma siestas cortas (20-30 minutos) según las necesites para evitar ataques de sueño no intencionados
  • Usa cantidades moderadas de cafeína para promover el estado de alerta que necesites
  • Opera vehículos de motor y maquinaria pesada con cuidado extremo y solo si tu médico lo aprueba

Además de estas medidas, los medicamentos que promueven la vigilia se suelen recetar para mejorar la soñolencia que se sufre durante el día. Algunos ejemplos incluyen la modafilina (Provigil), armodafinil (Nuvigil), metylfenidate (Ritalin), y agentes anfetamínicos. Estos medicamentos pueden producir efectos secundarios similares a los de la cafeína, como agitación, nerviosismo, y palpitaciones. Los agentes que promueven la vigilia se comienzan generalmente en una dosis pequeña que se incrementa gradualmente según se necesite. Se necesita una vigilancia cuidadosa ya que se han detectado alta presión arterial y arritmias del corazón. El oxibato de sodio (Xyrem) es el único medicamento aprobado por la FDA que se usa para tratar los síntomas del cansancio durante el día y de la cataplexia en los pacientes con narcolepsia.

La cataplexia, las alucinaciones hipnogógicas, y la parálisis del sueño se han tratado tradicionalmente con dos clases de medicamentos anti-depresivos, que incluyen los anti-depresivos tricíclicos, como protriptilina (Vivactil®) y clomipramina (Anafranil®); inhibidores selectivos de la reabsorción de serotonina (SSRIs por sus siglas en inglés) como fluoxetina (Prozac®) y sertralina (Zoloft®). Los SSRIs normalmente tienen menos efectos secundarios que los anti-depresivos tricíclicos.

La narcolepsia puede ser un trastorno debilitante que interfiere con la habilidad del paciente para funcionar con los aspectos de la vida diaria, incluyendo en la escuela, en la casa, y cuando conduces un carro. Las profesoras y los jefes normalmente confunde a los pacientes con narcolepsia con gente vaga y sin motivación. La gente que padece de narcolepsia tiene mayor riesgo de tener un accidente de carro, trabajos peligrosos, y bajo rendimiento académico. Por esto, se requiere un diagnóstico temprano y adecuado tratamiento. La comunicación con tu médico es muy importante para conseguir el más alto grado de vigilia y funcionamiento durante el día.

References

Avidan, Alon Y; Zee, Phyllis C. Handbook of Sleep Medicine. 1st edition. Philadephia: Lippincott Williams and Wilkins. May 2006.

Foldvary-Schaefer N. The Cleveland Clinic Guide to Sleep Disorders. New York: Kaplan Publishing, 2009

Narcolepsy/Cataplexy. American Sleep Association www.sleepassociation.org/index.php?p=whatisnarcolepsy. Accessed June 8, 2010

Narcolepsy. American Academy of Sleep Medicine www.sleepeducation.com/Disorder.aspx?id=5. Accessed June 8, 2010

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